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Linux y WiFi

Linux and WiFi. Un breve resumen del panorama actual para los usuarios que están pensando seriamente en usar Linux como sistema operativo para uso en redes inalámbricas y WiFi.

Si bien es no cabe duda de que Linux es el sistema operativo correcto para desatar el potencial completo de una buena tarjeta WiFi, no es menos cierto que la gama de tarjetas usables en Linux es más limitada que en Windows y, dependiendo del chipset, pueden fucionar bien, funcionar a medias o, simplemente, no funcionar.

La idea de esta entrada es explicar al usuario menos experimentado pero listo para efectuar la emigración el panorama general de la contrastante relación de odio-amor entre Linux y WiFi hoy en día para que la transición sea lo menos frustrante posible.

Drivers contra Módulos.

Linux aventaja a Windows en muchos aspectos. Los módulos para dispositivos de hardware (conocidos como drivers en winspeak) no son una de esos aspectos.

Para los fabricantes de hardware de consumo y uso personal o doméstico lo más importante es tener productos compitiendo en los mercados más amplios posibles. En otras palabras, tienen que funcionar con Windows para que sean rentables de forma que casi todos producen drivers compatibles y solamente un puñado tienen la visión, los recursos o el interés de producir, al mismo tiempo, módulos para Linux.

Eso no significa que todo esté perdido. Gracias a los esfuerzos de los fabricantes que sí apoyan el desarrollo en Linux y a los de las comunidades de desarrollo de software libre, el kernel de Linux contemporáneo está facultado para reconocer y utlizar de forma nativa una buena cantidad de tarjetas inalámbricas o WiFi y cada nueva versión del kernel reconoce y utiliza cada vez más hardware que nunca antes.

Dicho lo anterior, un hecho permanece cierto y muy molesto: no todas las tarjetas WiFi funcionan en Linux y, entre las que sí funcionan, hay diversos grados de funcionalidad. Todo depende del alma de la tarjeta, el pequeño conjunto central de piezas que son responables por la magia del WiFi: el chipset.

Chipsets

El chipset es lo más importante en cuanto a compatibilidad de una tarjeta inalámbrica con Linux. No es la marca, no es el número de modelo –ambos son, simplemente, elementos cosméticos agreados por el empacador para justificar el precio.

El chipset es el motor de un dispositivo inalámbrico y solamente hay un puñado de fabricantes de chipsets WiFi en el mundo que son los que proveen a los empacadores que venden productos destinados al usuario final –es una situación analógica a la de los microprocesadores del CPU, por muchas marcas que haya en el mercado, al final se trata de elegir entre Intel y AMD.

La primera clave para un nuevo usuario está en darse cuenta de que un driver de Windows y un módulo de Linux están diseñados para funcionar con un chipset particular –no con una marca particular y no con un modelo particular. Hay marcas que ofrecen modelos que contienen diferentes chipsets dependiendo de la edición o la fecha de empaque, por ejemplo.

De entre los fabricantes de chipsets, hay algunos (como Ralink) que acostumbran publicar módulos para Linux junto con los drivers de Windows. De estos, algunos están insertados nativamente en el kernel y otros necesitan instalación. En el primer caso (a menos de que se trate de un módulo un poco viejo o defectuoso) el sistema reconoce automáticamente la inserción de una tarjeta y no hacen falta movimientos adicionales para empezar a trabajar con ella. Cuando hace falta instalar un driver, los archivos de bajada suelen incluir un README con instrucciones detalladas para compliar el código y ponerlo a disponibilidad del kernel.

Alternatiavmente hay comunidades muy activas de desarrolladores open source dedicadas a producir módulos para diversos chipsets inalámbricos. MadWifi, por ejemplo, desarrolla un módulo muy respetado para chipsets Atheros; Prism54, por su parte, desarrolla el soporte de chispets Prism.

Si el lector llegó hasta este párrafo seguramente está preguntándose ¿cómo saber si mi tarjeta funciona en Linux? ¿Cómo elegir la tarjeta correcta para usar con Linux? ¿Cómo averiguo el chipset de mi tarjeta actual?

Hay una serie de sitios de web dedicados a responder esas preguntas. Uno de los más completos es Linux Wireless LAN Support, que contiene una lista muy completa y actualizada de tarjetas WiFi, ordenadas según la marca, el modelo, el chipset que tienen, el estado en que se encuentra el desarrollo del módulo de Linux y enlaces para conseguir los módulos.

Adicionalmente, siempre vale la pena consultar la documentación y los foros de tu distribución favorita (o sea, la que estás usando) para ver en qué estado se encuentra el soporte de tu tarjeta WiFi y enterarte de las experiencias que otros usuarios de la distribución han tenido tratando de arrancar esa misma tarjeta.

NDIS Wrapper.

Siempre cabe la posibilidad en tu visita a Linux Wireless LAN Support descubras el horror de que tu tarjeta no tiene un chipset usable bajo Linux.

Todavía no está perdido todo, queda NDISWrapper.

NDISWrapper es todavía otro logro de las comunidades de desarrollo open source y sirve para utilizar un driver disponible y funcional de Windows en Linux, de forma de que si tu tarjeta no tiene módulos de Linux pero funciona bien con WindowsXP puedes usar NDISWrapper para hacerla funcionar.

Para eso, tienes que instalar primero NDISWrapper y también te convendría revisar la lista de tarjetas con las que otros usuarios han tenido éxito.

Ahora, NDISWrapper no es infalible, pero vale la pena usar media hora para intentarlo en tanto que puede convertir una tarjeta inútil en una tarjeta útil.

WiFi y usos especiales.

Por último, si quieres usar tu tarjeta WiFi para aplicaciones de seguridad –que es el campo en el que Linux es mucho más potente que Windows– entonces no pudiste elegir un mejor sistema operativo pero la lista de tarjetas adecuadas se encoge todavía más.

Las aplicaciones de seguridad en redes inalámbricas requieren que el módulo del disponistivo tenga la capacidad de ponerse en un modo especial modo monitor y solo hay unos pocos chipsets construidos para explotar esa capacidad a fondo –Prism y Atheros son los preferidos de los expertos.

Algunos drivers pueden parcharse para usar en modo monitor y otros no. Pero lo óptimo es elegir el chipset correcto para el uso deseado por que, a menos de que tengas mucha suerte, el chispet aleatorio que viene con la tarjeta que compraste por que estaba a la mano o era la más barata no va a ser suficiente para hacer el truco por mucho trabajo y tiempo que invertas.

Conclusión.

Instalar una tarjeta WiFi en Linux puede ser una tarea infernal si no seleccionas el hardware con un poco de cuidado. Entre más nuevo o raro sea tu chipset, más difícil será hacerlo correr. Tomando en cuenta todo lo anterior, antes de comprar o instalar tu tarjeta WiFi verigica el chipset queusa, la existencia y funcionalidad de módulos de Linux o, en su defecto, su funcionalidad bajo NDISWrapper según la experiencia de otros usuarios y la información de las páginas de web ya citadas. Un ejemplo del circo que puede volverse es la entrada de este weblog acerca de la instalación de una tarjeta usb Encore ENUWI-G2 en Linux Ubuntu.

Por mucho tiempo que le dediques a estos preliminares no son mucho comparado con el tiempo y la frustración que te va a costar un chipset aleatorio, peor aún si tienes la mala suerte de haberte topado con uno de los que no se pueden hacer funcionar.

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5 comentarios to “Linux y WiFi”

  1. […] un adaptador WiFi Encore ENUWI-G2 en Ubuntu 6.10 Edgy Eft Como parte de todo el relajo de Linux y WiFi, hacer funcionar una ENUWI-G2 en Ubuntu toma algo de trabajo, pero no es tan […]

  2. […] Tarda cinco segundos en arrancar y puede usar el dispositivo WiFi del motherboard automáticamente, sin configuración ni módulos adicionales –un cambio agradable tomando en cuenta la tormentosa situación del Linux y WiFi. […]

  3. […] quería ver que tan difícil podría resultar hacer funcionar esta tarjeta por que todo el caos de Linux y WiFi me llama la […]

  4. Hi there…

    Gotta love yahoo, very neat website. Thanks alot….

  5. hola, me puedes decir como lograste tener wifi en tu laptop
    tengo el mismo equipo y no logro dar con la guia exacta
    nada me funciona
    harrystart@gmail.com
    gracias-


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